Hedy Lamarr, la inventora

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“Cualquier chica puede ser glamurosa. Todo lo que tienes que hacer es quedarte quieta y parecer estúpida”.  Hedy Lamarr

El año pasado se celebró el centenario de Hedy Lamarr, la “mujer más bella de la historia del cine” y la inventora del sistema de comunicaciones denominado “técnica de transmisión en el espectro ensanchado” en el que se basan todas las tecnologías inalámbricas de que disponemos en la actualidad. Actriz, ingeniera de telecomunicaciones e inventora cuyo glamour eclipsó sus otras facetas.

Hedy Lamarr nació en Viena el 9 de noviembre de 1914 como Hedwig Eva Maria Kiesler. Fue la única hija de un banquero de Lemberg  y una pianista de Budapest que, aún siendo de origen judío, se habían criado en el catolicismo. En el colegio, destacó por su brillantez intelectual siendo considerada por sus profesores como superdotada. En casa, creció escuchando las interpretaciones de su madre al piano y ella misma, desde pequeña, tocó este instrumento a la perfección. Compleja e inquieta, abandonó los estudios de ingeniería a los dieciséis, decidida a cumplir el sueño de ser actriz. Su descubridor, el empresario y director de teatro y cine Max Reinhardt, la llevó a Berlín para que se formase en interpretación, tras lo cual, regresaron a Viena para empezar a trabajar en la industria del cine.

La película que la llevó al estrellato en 1932, no pudo ser más polémica. Éxtasis, filmada en Checoslovaquia bajo la dirección de Gustav Machaty, fue el primer film en mostrar el rostro de una actriz, completamente desnuda, durante un orgasmo. Fue tachado de escándalo sexual y se prohibió su proyección en las salas de cine. Le llovieron censuras y condenas, incluida la del Vaticano. Los padres de Hedwig, al ver a su hija desnuda en la pantalla, quedaron horrorizados. Pero no todos los que lograron visionar la película reaccionaron del mismo modo. Fritz Mandl, magnate de la empresa armamentística, quedó embelesado de la belleza de la joven y solicitó permiso a su padre  para cortejarla. El matrimonio, todavía avergonzado por el comportamiento de su hija, aceptó encantado la proposición de cortejo del empresario y, más tarde, su petición de mano. Creyeron que siendo este bastante mayor que Hedwig, la pondría en vereda devolviéndola al buen camino. Ignoraron la voluntad de la muchacha, que deseaba seguir adelante con su carrera artística. La obligaron a casarse con Firtz condenándola a una temporada en el infierno.

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Firtz Mandl era extremadamente celoso y trató de hacerse con todas las copias de Éxtasis. Sólo le permitía desnudarse o bañarse si él estaba presente y la obligaba a acompañarle a todos los actos sociales y cenas de negocios para no perderla de vista. Hedwig se vio forzada a transformarse en lo que siempre había detestado, en el trofeo de exhibición de un tirano. Muchos eran los que pensaban que tenía todo lo que uno podía desear, que envidiaban su jaula de oro. Vivía rodeada de lujo en el famoso castillo de Salzburgo pero era una esclava que no podía hacer nada sin la autorización de Mandl. Hastiada del vacio insoportable en el que se había convertido su vida, retomó y acabó la carrera de ingeniería. En las reuniones de trabajo de Mandl a las que se la forzó a asistir, aprovechó para aprender y recopilar información sobre las características de la última tecnología armamentística nazi. Su marido era uno de los hombres más influyentes de Europa y, antes de la Segunda Guerra Mundial, se dedicó a surtir el arsenal de Hitler y Mussolini. Por ello, fue considerado como ario honorario por los gobiernos fascistas pese a ser de origen judío.

La vigilancia continua llegó a resultarle tan insoportable que decidió huir. Estando Mandl en un viaje de negocios, escapó por la ventana de los servicios de un restaurante y huyó en automóvil hacia Paris. No llevó más ropa que la puesta. Sólo cogió las joyas para conseguir el dinero que le permitiese alejarse de allí. La fuga fue angustiosa, los guardaespaldas de su marido la persiguieron durante días. Finalmente, logró llegar a Londres y embarcarse en el trasatlántico Normandie con destino a Estados Unidos. Allí coincidió con un viajero muy especial, el productor de películas Louis B. Mayer que le ofreció trabajo antes de llegar a puerto. La única petición era que se cambiase el nombre para que no se la relacionase con la película Éxtasis. De los nombres que le eligieron se quedó con el de Hedy Lamarr en memoria de la actriz del cine mudo Bárbara La Marr. Sobre las aguas del Atlántico Hedwig firmó su contrato con la Metro-Golwyn-Mayer. Hedy Lamarr, la actriz más glamurosa sobre las pantallas, había nacido.

Y esa nueva actriz se instaló en Hollywood y trabajó con King Vidor (Camarada X, Cenizas de amor), Jacques Tourneur (Noche en el alma, 1944), Robert Stevenson (Pasión que redime, 1947) y Cecil B. DeMille (Sansón y Dalila, 1949). Protagonizó una treintena de películas pero no tuvo demasiado ojo al elegirlas. Sin ir más lejos, rechazó dos obras de arte como Luz de Gas y Casablanca. Tampoco tuvo oportunidad de interpretar a Escarlata en Lo que el viento se llevó, quedándose a las puertas. Aún así, su imagen deslumbrante la convirtió en la verdadera estrella emergente de los años 30.

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En 1941 medio mundo estaba en guerra y el otro medio estaba a punto de entrar en ella. Con el nuevo planteamiento estratégico de la Blitzkrieg (guerra relámpago) basado en el empleo masivo y coordinado de la aviación como artillería volante y las unidades acorazadas como caballería mecanizada, los ejércitos alemanes habían barrido las fuerzas polacas y francesas de forma rotunda y tremendamente rápida. Ahora el peligro de una más que posible invasión se cernía sobre la Gran Bretaña, y después… ¿quien podría pararlos?.

Hedy conocía de cerca las prácticas de gobierno de Hitler y alimentaba un profundo rencor hacia los nazis, por lo que decidió aportar su contribución personal al esfuerzo de guerra de los aliados. En primer lugar ofreció su trabajo y su preparación como ingeniera al recientemente creado National Inventors Council pero su oferta fue amablemente rechazada por las autoridades, que le aconsejaron que basase su participación en su físico y en su éxito como actriz, promoviendo la venta de bonos de guerra. Lejos de desanimarse u ofenderse, consultó a su representante artístico e idearon una campaña en la que cualquiera que adquiriese 25.000 o más dólares en bonos, recibiría un beso de la actriz. En una sola noche vendió 7 millones de dólares.

Pero Hedy no estaba satisfecha, deseaba aportar sus conocimientos a fines técnicos que mejorasen las oportunidades de los ejércitos aliados, y examinó qué podría hacerse en los campos más sensibles a la innovación. El área de las comunicaciones era especialmente crítica en una guerra de movimiento y la radio resultaba el medio de comunicación más adecuado. Por otra parte, también se estaban experimentando sistemas de guiado de armas por control remoto mediante señales de radio. Y el uso de estas señales radioeléctricas presentaba dos problemas fundamentales:

  • En primer lugar, las transmisiones eran absolutamente vulnerables. Debido a la duración de los mensajes, el enemigo podía realizar un barrido de frecuencia en diferentes bandas y tener tiempo de localizar la emisión. Una vez hallada, era fácil determinar el lugar de origen sintonizando, a la misma longitud de onda, dos o más receptores con antenas direccionales, situándolos en diferentes emplazamientos y localizando la emisora por triangulación. Conseguido esto, podían generarse interferencias que impidiesen la recepción, o atacar directamente el transmisor según conviniese. Es obvio el riesgo que esto representaba para los operadores de las estaciones, especialmente si se trataba de espías situados en territorio enemigo.
  • El segundo aspecto negativo era la propia inseguridad en la recepción de la señal de radio, no solo por las interferencias intencionadas que ya se han apuntado, sino por la afectación de la propagación de las ondas debida a causas meramente naturales, como accidentes geográficos, meteorología, reflexiones en la alta atmósfera, etc.

Por todo ello, los proyectos de desarrollo de proyectiles o torpedos guiados por radiocontrol estaban prácticamente congelados a pesar de las ventajas que podrían reportar al poderse corregir su trayectoria una vez lanzados, compensando circunstancias no previstas.

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Hedy Lamarr se interesó por los temas de la defensa nacional a raíz del trágico hundimiento de un barco lleno de refugiados por un submarino alemán en 1940, cuando los Estados Unidos aún permanecían neutrales. El sistema concebido por Hedy partía de una idea tan simple como eficaz. Se trataba de transmitir los mensajes u órdenes de mando fraccionándolos en pequeñas partes, cada una de las cuales se transmitiría secuencialmente cambiando de frecuencia cada vez, siguiendo un patrón pseudoaleatorio. De este modo, los tiempos de transmisión en cada frecuencia eran tan cortos y además estaban espaciados de forma tan irregular, que era prácticamente imposible recomponer el mensaje si no se conocía el código de cambio de canales.

El mensaje o la orden (en caso de control remoto) utilizaba un sistema binario, modulando la frecuencia portadora con una señal de baja frecuencia fija, de 100 o 500 Hz, lo que permitía añadir filtros sintonizados a estas frecuencias en el receptor para eliminar las señales parásitas mejorando la calidad de la recepción. El receptor estaba sintonizado a las frecuencias elegidas para la emisión y tenía el mismo código de cambio, saltando de frecuencia sincrónicamente con el transmisor. Este procedimiento se conoce ahora como “transmisión en espectro ensanchado por salto de frecuencia”, en inglés Frequency Hopping Spread Spectrum (FHSS). Las principales ventajas que presentan las señales de este tipo de sistemas es que son altamente inmunes a ruidos e interferencias y difíciles de reconocer e interceptar. Las transmisiones de este tipo suenan como ruidos de corta duración, o como un incremento en el ruido en el receptor, excepto para el que esté usando la secuencia de salto que se está empleando en el transmisor. Además, estas transmisiones pueden compartir una banda de frecuencia con muchos tipos de transmisiones convencionales con una mínima interferencia. No es necesario que las frecuencias de emisión sean contiguas.

El transmisor y el receptor eran asequibles a  la tecnología de la época, basada en componentes electromecánicos y válvulas de vacío, aunque resultaban voluminosos, y frágiles. Hedy no tenía ningún problema en diseñar y construir ambos aparatos, pero quedaba pendiente el delicado problema de la sincronización. Necesitaba la colaboración de alguien muy experto y la casualidad vino en su ayuda. En una cena conoció a George Antheil, pianista y compositor norteamericano, admirador de Stravinsky e inmerso en los movimientos dadaísta y futurista. Años atrás, había protagonizado un escándalo mayúsculo el 4 de octubre de 1923, en el Teatro de los Campos Elíseos de París, con el estreno de su obra Ballet Mécanique.  La “orquesta” de este ballet estuvo compuesta por dos pianos, dieciséis  pianolas sincronizadas, tres xilofones, siete campanas eléctricas, tres hélices de avión y una sirena.  A pesar del apoyo de figuras como Erik Satie, Jean Cocteau, Man Ray y James Joyce, la reacción mayoritaria del público fue de un rechazo tan violento, que numerosas butacas fueron arrancadas y echadas al foso de la orquesta. El estreno, un año después, en el Carnegie Hall de New York constituyó otro rotundo fracaso, tras el cual el compositor desistió de seguir representándola y se dedicó a componer y arreglar bandas sonoras.

George Antheil con uno de sus instrumentos musicales electromecánicos

George Antheil con uno de sus instrumentos musicales electromecánicos

Dejando aparte las opiniones de los musicólogos, lo cierto es que Antheil había logrado sincronizar sin cables 16 pianolas que formaban parte de la orquesta mecánica, y esta precisión es justamente lo que Hedy estaba buscando. Ambos trabajaron intensamente durante algo más de seis meses para encontrar la solución. Emplearían dos pianolas, una en la estación emisora y otra en la receptora y codificarían los saltos de frecuencia de acuerdo con los taladros longitudinales efectuados en la banda de papel, como en una pianola común. La secuencia de los saltos solo la conocería quien tuviese la clave, la melodía, lo que aseguraba el secreto de la comunicación. Los motores de arrastre de ambos dispositivos estaban sincronizados por sendos mecanismos de relojería de precisión y además el transmisor emitía periódicamente una señal de sincronismo para compensar cualquier desviación.

 El 10 de junio de 1941 presentaron al registro la solicitud de patente: “SECRET COMMUNICATION SYSTEM. Filed June 10, 1941 2 Sheets-Sheet 2 Patented Aug. 111, 1942 SECRET COMMUNICATION SYSTEM Hedy Kiesler Markey, Los Angeles, and George Anthcil, Manhattan Beach, Calif. Application June 10, 1941, Serial No. 397,412″, que les fue concedida el 11 de agosto de 1942, cuando USA ya estaba en guerra con Japón y Alemania. Hedy firmó con su apellido de casada, Markey, que apenas utilizó durante un par de años.

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Es de destacar que aunque la patente se titula “Sistema Secreto de Comunicación”, tanto el texto de la descripción como los dibujos se refieren a la aplicación concreta como control remoto del timón de un torpedo. En las reivindicaciones se amplía el ámbito a “un sistema secreto de comunicación (que consta de) una estación transmisora incluyendo medios para generar y transmitir ondas portadoras de una pluralidad de frecuencias...” sin concretar el tipo de modulación, lo que implica que puede emplearse para la transmisión de sonidos y mensajes hablados.

Otro aspecto curioso deriva del hecho de usar una cinta de pianola que permite grabar 88 señales, correspondientes a las 88 teclas del piano. Tal número resultaba innecesario y a los inventores se les ocurrió aprovechar los canales sobrantes, en todo o en parte, para crear falsas transmisiones para confundir al enemigo. Así, en el dibujo del transmisor, se representan 7 condensadores (24a a 24g) para poder transmitir en siete frecuencias, en tanto que en el receptor solo se dispone de 4 condensadores para sintonizar las frecuencias útiles. Los tres canales restantes emiten señales falsas, que no pueden ser sintonizadas por el receptor propio, y están destinadas al engaño del adversario. Esta característica se recoge en la reivindicación 6ª de la mencionada patente.

La patente interesó a los militares, pero suscitó diversas opiniones. La marina de EEUU presumió problemas en su mecanismo, que no era demasiado apto para ser colocado en un torpedo, concluyó que el sistema era excesivamente vulnerable, inadecuado y engorroso y archivó el proyecto. Lamarr y Antheil no insistieron, se olvidaron del tema y volvieron a la cinematografía.

Pero si bien la idea era difícil de llevar a la práctica a principios de los años 1940, el enorme progreso de la electrónica con la invención del transistor hizo factible su utilización. En 1957, ingenieros  de la empresa estadounidense Silvania Electronics Systems Division desarrollaron el sistema patentado por Hedy y George, que fue adoptado por el gobierno para las transmisiones militares tres años después de caducar la patente. La primera aplicación conocida se produjo poco tiempo después, durante la crisis de los misiles de Cuba en 1962, en que la fuerza naval enviada por los Estados Unidos empleó la conmutación de frecuencias para el control remoto de boyas rastreadoras. Después de Cuba se adoptó la misma técnica en algunos dispositivos utilizados en la guerra del Vietnam y, más adelante, en el sistema norteamericano de defensa por satélite (Milstar). En la actualidad, muchos sistemas orientados a voz y datos, tanto civiles como militares emplean sistemas de espectro ensanchado (entre ellos todas las tecnologías inalámbricas de que disponemos en la actualidad, tanto la telefonía de tercera generación como el Wifi o el BlueTooth, se basan en el cambio aleatorio de canal)  y cada vez se encuentran más aplicaciones en la transmisión de datos sin cable, campo en el que, en palabras de David Hugues (investigador e impulsor de una serie de proyectos que han empleado técnicas de FHSS en la Natural Science Foundation de EEUU), todavía no se han explorado todas sus posibilidades.

Aunque la actriz no consiguió ingresar ni un solo centavo por la patente, que caducó sin ser utilizada, no puede discutirse que fue la pionera en esta técnica. Los honores y el reconocimiento, como veremos, tardaron en llegar.

Hedy-Lamarr-classic-movies-9477803-1194-1500 En los años que siguieron a la guerra, Hedy fundó su propia compañía cinematográfica con la que hizo y protagonizó algunas películas mediocres. Durante los descansos de los rodajes aprovechaba para seguir explorando su faceta de inventora que se mantuvo en secreto mientras fue una estrella de la Metro. Al parecer, se creía que podía perjudicar su imagen de diva. Cuando dejó la compañía, ya nadie la asociaba a ningún invento. El hecho de que el nombre que figuraba en la patente fuese Markey, que  solo usó un par de años, tampoco ayudó a que la recordasen.

Su vida personal no fue afortunada. Sus seis fracasos matrimoniales (con Fritz Mandl, Gene Markey, Sir John Loder, Ted Stauffer, W. Howard Lee y Lewis J. Boles) junto al declive de su carrera cinematográfica la llevaron a un consumo masivo de pastillas y a una obsesión enfermiza por la cirugía estética. Se volvió cleptómana y protagonizó sonados escándalos al ser detenida en diversas ocasiones. Finalmente, se recluyó en su mansión de Miami para pasar los últimos años de su vida aislada de un mundo que la había marginado, que celebraba las nuevas aplicaciones de su invención sin siquiera nombrarla. Cuando llegaron al fin los reconocimientos como inventora, ya era demasiado tarde. Su amargura había crecido hasta el punto que cuando le comunicaron la concesión del Pioner Award se quedó imperturbable y comentó escuetamente. “Ya era hora” (it’s about time). La ceremonia de entrega tuvo lugar en San Francisco el 12 de Marzo de 1997 y asistió en su representación, su hijo Antony Loder. Ese mismo año, junto a Antheil, recibió el Bulbie Gnass Spirit of Achievement Award, así como una distinción honorífica concedida por el proyecto Milstar. En Octubre de 1998, la Asociación Austriaca de Inventores y Titulares de Patentes le concedió la medalla Viktor Kaplan y, como colofón, en el verano de 1999, el Kunsthalle de Viena organizó un proyecto multimediático de homenaje a la actriz e inventora más singular del siglo XX.

Su historia acabó el 19 de enero de 2000 en Caselberry. Como última voluntad pidió que parte de sus cenizas se esparcieran por los bosques de Viena, cerca de su casa natal. La herencia, valorada en 3 millones de dólares, fue repartida entre sus dos hijos menores, su secretaria personal y un policía local que la acompañó y ayudó durante su última etapa. Después de su muerte, su hijo cumplió con sus deseos. La mitad de las cenizas cubrió los bosques vieneses mientras que la otra fue entregada  al consistorio vienés para que las enterrasen en un memorial. Pero estos pidieron 10000 euros por la lápida, precio que el hijo de Lamarr no podía costear. Finalmente, catorce años después de su muerte, el pasado 7 de noviembre, recibió su merecido homenaje en Viena.

En Austria, el Día del Inventor se celebra el 9 de noviembre en su honor.

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Radiactivo Man apela su cancelación de licencia de superhéroe

La entrada original se publicó el 27 de febrero de 2015 en Desayuno con Fotones

TRIBUNAL DE SUPERHÉROES

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JUEZ DEL TRIBUNAL DE SUPERHÉROES: Sr. Radioactivo Man, tal y como figura en su solicitud de apelación, usted sostiene que su Supervisora le retiró la licencia de forma injustificada porque, y leo textualmente, “tiene prejuicios contra los superhéroes porque llevan los calzoncillos encima de las mallas”.

RADIACTIVO MAN: Así es.

JUEZ: Pese a que me parece la apelación más absurda que ha llegado a este Tribunal, le daremos una segunda oportunidad y hemos convocado a su Supervisora para que exponga el motivo por el que le canceló la licencia.

JUEZ: Supervisora, cuando usted quiera puede proceder.

SUPERVISORA: Antes que nada, aclarar que el hecho de que me parezca horrenda la indumentaria de este señor, no influyó para nada en la cancelación de su Licencia. El motivo fue que dice haber adquirido sus superpoderes tras sobrevivir a una explosión nuclear de una bomba atómica y eso no puede ser.

JUEZ: ¿Por qué?

SUPERVISORA: Por muchos motivos, principalmente porque la exposición a radiaciones ionizantes no da esos efectos. Pero si le parece, vayamos por partes y centrémonos primero en las bombas atómicas definiendo el significado de dos conceptos: fisión y activación.

La fisión nuclear es una reacción en la cual un núcleo pesado, bombardeado con neutrones, se convierte en inestable y se descompone en dos núcleos de tamaño parecido, liberando cierto número de neutrones (en general, dos o tres). Es una reacción altamente exoenergética.

RMlicencia2Estos neutrones, a su vez, pueden ocasionar más fisiones al interaccionar con nuevos núcleos que emitirán nuevos neutrones y así sucesivamente. Este efecto multiplicador se conoce con el nombre de reacción en cadena y puede ser controlado (centrales nucleares) o incontrolado (armas nucleares).

La activación, por su parte, es un mecanismo por el cual un átomo que no es radiactivo se convierte en otro que lo es  mediante el bombardeo con neutrones o partículas cargadas. La activación por rayos gamma solo se da cuando éstos tienen mucha energía.

Las reacciones nucleares que ocurren durante la explosión de una bomba atómica producen radiaciones ionizantes. Los rayos gamma y los neutrones son emitidos de inmediato, mientras que otro tipo de radiaciones lo hacen tiempo después de la detonación. Cerca del lugar de detonación, la dosis inmediata (entendiendo la dosis como energía absorbida por la masa irradiada) puede llegar a cientos de miles de Gy pero es rápidamente atenuada por el aire.

En el caso de bombas de alto rendimiento (megatones)…

JUEZ: Pare, pare, ¿qué significa de alto rendimiento? ¿qué son los megatones?

RADIACTIVO MAN: Discúlpela, es que flojea en esto de la divulgación. Si quiere ya se lo explico yo para que pueda entenderlo…

JUEZ: Creo que a usted lo que más le conviene es estar calladito hasta que yo le pregunte. Continúe por favor…

SUPERVISORA: El poder destructivo de una bomba está relacionado directamente con la energía que se libera durante la explosión. En el caso de una bomba nuclear, el poder explosivo, llamado rendimiento, se expresa mediante la comparación con el poder destructivo del TNT (trinitrotolueno), y así se habla de bombas de un kilotón (un kt) si la energía liberada es la misma que se produce al detonar 1000 toneladas de TNT. Si el rendimiento es de 1000 kt, se trata de una bomba de un megatón (un Mt).

A lo que iba, en el caso de bombas de alto rendimiento (megatones), la zona de dosis letal se sitúa dentro de la región devastada por el calor y la presión, por lo que la radiación inmediata no contribuye con nuevas víctimas. Para bombas pequeñas (pocos kilotones), la zona de dosis superior a los 4 Gy coincide con la zona donde los efectos de la onda de choque y del calor son causa probable de muerte.

Pero continuemos. Tras la detonación, los núcleos radiactivos resultantes permanecen localizados en la zona que ocupaba la bomba y son vaporizados por la alta temperatura de la bola de fuego. Los neutrones liberados escapan a gran velocidad y activan materiales sobre la superficie que, a partir de ese momento, empiezan a emitir radiación espontáneamente.

Gran parte del material situado cerca del hipocentro de la explosión (para una detonación de baja altura) es aspirado por la corriente de aire ascendente creada por la bola de fuego y sube a la atmósfera a través del tallo del hongo nuclear. Este material radiactivo regresará a la superficie terrestre. El tiempo que tarde en hacerlo dependerá del tamaño de la partícula a la cual se ha incorporado. Las partículas grandes —de algunos milímetros— ascienden hasta la baja atmósfera y caen en uno o dos meses arrastradas principalmente por la lluvia y la nieve mientras que el polvo más fino —de milésimas de milímetro— logra llegar a la alta atmósfera, y puede tardar en regresar a la superficie entre uno y tres años. El lugar el que se depositará viene determinado por los vientos y la circulación del aire entre las capas atmosféricas.

La lluvia radiactiva, que es la caída sobre la superficie terrestre del material radiactivo producido por la bomba atómica, origina altos niveles de radiación que disminuyen de forma proporcional al tiempo transcurrido. El principal riesgo biológico lo constituyen los rayos gamma emitidos por el material activado ya que las partículas alfa y beta emitidas son poco penetrantes y el grosor de la ropa o la piel las detiene. Sólo causarían quemaduras si se depositaran directamente sobre la piel, se ingeriesen a través de la comida o fuesen inhaladas.

JUEZ: Creo que la siguiente pregunta está clara, Sr. Radiactivo, ¿a qué distancia se encontraba del hipocentro?

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RADIACTIVO MAN: Cerca

JUEZ: Debería ser más preciso

RADIACTIVO MAN: Muy cerca.

JUEZ: Por lo que acaba de decir la inspectora si usted hubiese estado tan cerca, ya no estaría entre nosotros. Deje de hacernos perder el tiempo con esta apelación y sea más preciso. Describa lo que pasó y cómo empezó a experimentar los síntomas.

RADIACTIVO MAN: No lo recuerdo. Cuando me encontraron no sabía quién era ni qué hacía allí. Entonces sentí que tenía superpoderes.

JUEZ: ¿Qué hizo?

RADIACTIVO MAN: Abrí un frasco.

JUEZ: Le ruego que no se burle de este Tribunal

RADIACTIVO MAN: Claro que no, mi muy distinguida señoría. Nunca lo había podido abrir, cuesta mucho. Comprendí que me había pasado algo similar a Bruce Banner.

JUEZ: Bruce Banner perdió su licencia de superhéroe hace poco. Dice usted que puede volar… ¿cuándo voló?

RADIACTIVO MAN: Bueno, cuando lo intenté tuve un pequeño percance.

SUPERVISORA: A punto estuvo de partirse la crisma. El documento con el ingreso en el hospital está anexado al informe que le entregué y que veo que ha leído a conciencia. Y si me lo permite, le diré que el testimonio de Radiactivo Man, aunque pobre, es suficiente para justificar su cancelación de licencia.

JUEZ: Prosiga

SUPERVISORA: Radiactivo Man asegura estar muy cerca del hipocentro y por tanto, recibió altas dosis. Los efectos que se dan en ese caso son deterministas y aparecen a partir de una dosis umbral, por encima de la cual un número muy importante de células muere o deja de dividirse. Esta pérdida supone una lesión morfológica y funcional para un tejido. La evolución de la respuesta frente a la radiación difiere de un tejido a otro dependiendo, fundamentalmente de la velocidad con que las células de un tejido se reemplazan y de su dinámica de producción, diferenciación, envejecimiento y pérdida celular. En el informe aparece una tabla con un resumen de los principales efectos deterministas producidos en diferentes órganos y tejidos del organismo tras exposición aguda a radiación gamma. Como podrá ver, ninguno de ellos se corresponde con los superpoderes que dice haber adquirido nuestro señor Radiactivo.

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Pero vayamos al escenario que nos ocupa, a la exposición aguda proveniente de una fuente externa que afecta a todo el organismo. En ese caso, los efectos que se observan en un individuo adulto pueden diferenciarse en tres etapas:

  • Prodrómica: Comprende los signos y síntomas que aparecen en las primeras 48 horas tras la irradiación y es consecuencia de la reacción del sistema nervioso autónomo. Se caracteriza por nauseas, vómitos, diarreas, cefaleas, vértigo, alteraciones de los órganos de los sentidos, taquicardia, irritabilidad, insomnio, etc. Puede durar desde algunos minutos, hasta varios días.
  • Latente: Este periodo se caracteriza por la ausencia de síntomas y varía desde minutos hasta semanas, dependiendo de la dosis recibida.
  • De enfermedad manifiesta: Se caracteriza porque aparecen los síntomas concretos de los órganos y tejidos más afectados por la radiación.

En función del órgano que contribuye mayoritariamente a la muerte del individuo, se diferencian tres síndromes post-irradiación:

  • Síndrome de la médula ósea. Se produce tras una exposición aguda a dosis de entre 3 y 5 Gy. La fase prodrómica aparece a las pocas horas y consiste en vómitos, nauseas y diarreas. La fase latente puede durar entre algunos días y 3 semanas, según la dosis. En la 3ª semana se inicia la enfermedad hematopoyética, con leucopenia y trombopenia muy marcadas. La inmunidad está deprimida, por lo que aparecen infecciones graves. Habrá hemorragias, por trastornos en la coagulación sanguínea, que acentuarán más la anemia debida a la lesión medular. A partir de la 5ª semana se inicia la recuperación si la dosis ha sido inferior a 3 Gy. Dosis más altas pueden provocar la muerte en 30-60 días.
  • Síndrome gastrointestinal. Se presenta a dosis entre 5 y 15 Gy. La fase prodrómica se produce a las pocas horas de la exposición y se caracteriza por nauseas, vómitos y diarreas muy intensas. La fase latente dura desde el 2º al 5º día después de la irradiación. En la enfermedad manifiesta vuelven a aparecer nauseas, vómitos y diarreas con fiebre. La muerte se puede producir en 10-20 días tras la irradiación. Los síntomas se deben a la lesión del tracto gastrointestinal, y en parte a la lesión de la médula ósea. El intestino delgado pierde su mucosa; existe un cuadro de mala absorción, con pérdida de líquidos, proteínas y electrolitos por vía digestiva, aparece deshidratación y hemorragias intestinales. Se favorece además la infección generalizada producida por los gérmenes habituales del intestino, sobre todo si existe leucopenia por afectación de la médula ósea y depresión inmunitaria.
  • Síndrome del sistema nervioso central. Se produce a dosis superiores a 15 Gy. La fase prodrómica aparece rápidamente y su duración es a veces de minutos. Hay nauseas, vómitos y síntomas psíquicos (confusión, irritabilidad, etc.) y neurológicos (disminución de consciencia, quemazón en la piel, etc.). La fase latente dura escasas horas. A las 4-6 horas de la irradiación aparece la fase final con síntomas neurológicos, convulsiones, ataxia, grados progresivos de coma, etc., sobreviniendo la muerte a los 1-5 días después de la irradiación. La causa es un cuadro de hipertensión endocraneal fuerte, con edema cerebral, hemorragias y meningitis aséptica por afectación vascular principalmente.

JUEZ: Vamos, que nada que ver con los superpoderes del señor Radiactivo. ¿Y si hubiese recibido menos dosis, si hubiese estado situado más lejos?

SUPERVISORA: En ese caso hubiese podido sufrir efectos probabilísticos debidos a mutaciones celulares que pueden dar lugar a una transformación maligna que finalmente se convierta en un cáncer declarado. Es decir que, para manifestarse, requieren de un periodo de latencia que puede oscilar entre 2 y 30 años. Puesto que nuestro superhéroe sintió los superpoderes de abre-botes justo después de la irradiación, podemos descartar que sufriese cualquier efecto de esta índole.

JUEZ: ¿Usted qué tiene que argumentar al respecto?

RADIACTIVO MAN: Yo sólo sé que tengo superpoderes y me parece muy feo que no crean en mi palabra.

SUPERVISORA: Lo único que hemos dicho es que, en caso de tenerlos tendrá usted que probarlos y justificar su origen, puesto que no puede ser por causa de una alta dosis de radiación.

JUEZ: Si me disculpan, denegada la apelación, me retiro. Espero no volver a encontrarme con usted y su pijama rojo por aquí.

RADIACTIVO MAN: La verdad, no me explico la manía que le tienen a mi varonil atuendo. Me iré a algún lugar donde me crean sin cuestionarme, donde mis superpoderes sean valorados, donde…

SUPERVISORA: ¿A un psiquiátrico?

RADIACTIVO MAN: No, a Cuarto Milenio.

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NOTICIA DE ÚLTIMA HORA

Como Supervisora de Radiactivo Man, a raíz del cariño y apoyo popular mostrado por el movimiento #ApoyoRadiactivoMan y a las argumentaciones aportadas por dos personalidades tan ilustres como son Arturo Quirantes (@elprofedefisica) y Gonzalo Jiménez  (@gon_nuclear), voy a considerar una futura restitución de su Licencia como Superhéroe.

Puesto que no dispongo de ninguna evidencia empírica de sus superpoderes, valoraré como superpoder la aportación altruista que hace a la sociedad a través de la divulgación científica en este blog.

Cuando haya revisado el caso, teniendo en cuenta vuestras aportaciones, procederé a comunicarle la resolución final a Radiactivo Man.

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Una tertulia necesaria: Media2ciencia – Cuestión de género

Media2ciencia

Este martes en Tertulias Media2ciencia que dirige y conduce Luís Quevedo, va a tratarse la cuestión de género. Me parece muy importante y necesario. No soy amiga de diferenciar a las personas por géneros y siempre he creído que el interés por la ciencia va ligado a la personalidad, a las inquietudes del individuo, no a su género. Pero he visto datos que parecen evidenciar un diferente comportamiento entre hombres y mujeres en la recepción de la divulgación científica y la ciencia en general y me preocupa. Quiero saber más y por ello, me interesa lo que pueda aportarse en la tertulia para esclarecer este tema.

Tal y como Luis explica en la convocatoria de la misma, todo empezó al tuitear sus estadísticas del canal de Youtube. Sólo le siguen un 21.7% de mujeres, lo cual me sorprendió muy desfavorablemente. A continuación, varios divulgadores quisieron aportar más información al respecto y la cosa fue a peor. Crespo (@QuantumFracture) y ScyKness (@Scykness) mostraron que sus canales de youtube también cuentan con un porcentaje muy bajo de seguidoras, Abraham (@LBPA) explicó que una gran parte de los correos que reciben en “La Buhardilla 2.0” son de oyentes masculinos, América Valenzuela (@A_Valenzuela) comentó que la inmensa mayoría de sus oyentes son hombres de mediana edad y el director de la revista “Astronomía” Ángel Gómez Roldán (@agomezroldan) se lamentó de que las lectoras son menos del 20%, aunque comentó que que iban al alza.

Son datos, ciertamente descorazonadores, que, en la línea de lo que comentó Ana Ribera (@molinos1282), requieren un estudio concienzudo de la audiencia femenina en los diferentes formatos de divulgación científica así como el porcentaje de seguimiento de las mujeres en otras temáticas alejadas de la ciencia.

[Estos días se ha empezado esta investigación y se están recopilando resultados. Respecto a la ciencia, es notorio, tal y como apunta la científica y divulgadora Carmen Agustín (@CarmenAgustin), que el porcentaje de usuarios de la web de la revista “Investigación y Ciencia” está equilibrado en cuestión de género con una ligera ventaja femenina.]

Dibujo de Marie Curie por Jordi Bayarri

Por otro lado, la científica y divulgadora Teresa Valdés-Solís (@tvaldessolis) compartió el informe sobre la percepción social de la ciencia de 2012 cuyas conclusiones, en tema de género, os transcribo a continuación:

  1. La ciencia y la tecnología como carrera profesional de los jóvenes: Las mujeres muestran claramente una mejor percepción de la ciencia y la tecnología como profesión que sus homólogos varones. Hay entre un 15 y un 20% más de mujeres (con respecto a hombres similares) que la ven más atractiva y que compensa.
  2. Grado de interés en ciencia y tecnología: La diferencia de género en cuanto a interés en la ciencia y la tecnología es notable: un 40% menos de mujeres, comparativamente a hombres similares, reportan mostrar gran interés en la ciencia y la tecnología.
  3. Grado de información en ciencia y tecnología: Curiosamente, mientras que las mujeres reportan tener un menor interés en la ciencia y tecnología, su percepción respecto al grado de conocimiento es sensiblemente superior: el porcentaje de mujeres que dicen tener bastante o mucha información sobre la ciencia y la tecnología supera al de hombres en un 17%.
  4. Beneficios sobre desventajas de ciencia y tecnología: Entre hombres y mujeres similares, el porcentaje de mujeres que reportan que los beneficios de la ciencia y la tecnología no son superiores a las desventajas (pueden ser similares o inferiores) es un 26% superior en las mujeres que en los hombres.

Por lo que se refiere a la experiencia en las aulas, Melli Toral (@MelliToral) aseguró que sus alumnas ven, leen y oyen mucha ciencia y Marisa Castiñeira (@mcastigarcia) compartió que las niñas muestran la misma curiosidad y son más participativas.

Sobre las razones, durante estos días en tuiter, se han planteado varias: sesgos culturales y sociales, falta de tiempo debido a que seguimos en una sociedad machista, mayor sensibilidad al rechazo y recepción de improperios que conducen a una baja participación que acaba traduciéndose en un bajo interés, etc.

Como os he dicho al inicio, esta tertulia es necesaria. Quiero conocer la verdadera diferencia que hay en el seguimiento e interés por la ciencia entre hombres y mujeres, y tratar de analizar las causas. Sólo de esta forma pueden buscarse soluciones.

LA CITA

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La tertulia tendrá lugar el próximo MARTES 24 de febrero a las 22h de Madrid en un Hangouts en mi canal de Youtube.com/quevedobcn

Por el momento, se contará con:

En el Hangout [con webcam y demás]: Beatriz Sevilla (@feminoacid), Angela Monasor (@AngelaMonasor) y Crespo (@QuantumFracture)

A los mandos de twitter: Rosa Porcel (@bioamara) y servidora. La etiqueta que se empleará para participar en twitter será #M2genero

y, detrás de la pantalla, TODOS VOSOTROS, porque tal y como dijo Abraham (@LBPA) en tuiter “No es un problema de mujeres en tanto nos afecta a todos. Renunciar al 50% del potencial humano es un lujo que no nos podemos permitir aunque ya llevamos varios siglos permitiéndonos esa frivolidad.”

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#aprendiLaika – El “hasta luego” que Órbita Laika merece

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El próximo domingo es el último programa de Órbita Laika y ayer éramos muchos quienes, viendo el programa, tomábamos medidas muy eficaces para asegurar su continuidad, nos lamentábamos por tuiter.

Mientras tanto, en un lugar de la blogosfera, el Doctor en Física Enrique Fernández Borja tejía un plan drástico y contundente. No, no hacía una bomba atómica (aunque os parezca increíble los físicos no tenemos el kit “bombi nova” en nuestras casas), ponía una imagen impactante y lanzaba un reto.

LA CONVOCATORIA

La propuesta de Enrique consiste en dedicar un “hasta luego” muy especial a un programa que ha acercado la ciencia al gran púbico de forma divertida y amena, que ha probado que se puede aprender pasándolo bien.

El grandioso Carl Sagan decía una gran verdad: “Vivimos en una sociedad profundamente dependiente de la ciencia y la tecnología en la que nadie sabe nada de estos temas. Esto constituye una fórmula segura para el desastre.” Pues Órbita Laika ha contribuido a minimizar ese desastre porque para saber sobre ciencia, informarte, primero debes enamorarte de ella. Y este programa nos ha presentado lo fascinante y atractiva que puede llegar a ser.

El “hasta luego” consiste en emplear en twitter, facebook o g+, durante esta semana que va desde la emisión del programa 11 al 12, la etiqueta:

#aprendiLaika

acompañada de comentarios sobre lo que hemos aprendido gracias al programa o lo que nos gustaría seguir aprendiendo.

Sería bonito poder ofrecer al FECYT, la Primera y la Segunda de RTVE una buena muestra de lo importante que ha sido para nosotros Órbita Laika y de hasta qué punto deseamos que continúe. La televisión no es mala, lo dañino es lo que algunas cadenas hacen con ella. Ya que RTVE ha decidido dar un gran paso y apostar por una nueva forma de presentar la ciencia, es el momento de agradecérselo y pedirle la continuidad de dicho compromiso.

Enrique también nos sugiere tomar acciones más radicales como el envío de fotos de cachorros pidiendo la continuación del programa. Pues bien, debo deciros que dispongo de LA IMAGEN DEFINITIVA. Sí, sé que es jugar sucio porque no podrán resistirse, pero lo que nos jugamos es mucho y me veo obligada a utilizar mi mejor arma. No me lo tengáis en cuenta.

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Gracias José Antonio Pérez, FECYT, productora K2000, RTVE, Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EU, colaboradores y amigos, por todos y cada uno de los programas. Ha sido un verdadero lujo.

ESTO NO ES UN ADIÓS, ES UN HASTA LUEGO

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ACTUALIZACIÓN (25/02/2015)

Órbita Laika ha confirmado por tuiter que ¡¡HABRÁ SEGUNDA TEMPORADA!!

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La pregunta NAUKAS 2015

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Cada enero, desde el año pasado, la plataforma Naukas lanza una pregunta abierta a toda la comunidad de colaboradores y publica las diferentes respuestas en el blog. Teniendo en cuenta la cuantía y diversidad de divulgadores que formamos parte de la plataforma, el atractivo de la iniciativa es evidente.

Os recomiendo que leáis todas las respuestas que van apareciendo, son a cual más interesante.  Y ya, sin más preámbulos os transcribo la mía.

¿Qué avance o descubrimiento de la ciencia moderna ha hecho progresar más a la Humanidad?

La humanidad ha avanzado gracias a muchos descubrimientos, algunos de ellos cruciales, y quedarme sólo con uno me ha resultado verdaderamente difícil. Pero al final me he decidido por el que más me fascina: la física cuántica, la teoría que revolucionó la ciencia mostrando que ni la física clásica ni la relativista podían explicar todas las manifestaciones del mundo físico, tal y como se creía hasta entonces.

La física cuántica describe el comportamiento de la naturaleza a nivel microscópico y permite hacer predicciones de los fenómenos que tienen lugar a esta escala. Es una herramienta extraordinaria  que ha dado lugar a muchas ramas de la física moderna y a numerosos avances de gran relevancia para el progreso de la humanidad.

scSu complejidad conceptual y las sorpresas derivadas de su aplicación, son de un gran atractivo intelectual y se sigue profundizando sobre ellas. Pero en mi respuesta quiero mostrar la parte más práctica de la física cuántica, sus aplicaciones tan importantes como diversas. Vivimos rodeados de elementos que deben su razón de ser al mejor entendimiento del mundo microscópico (átomos, núcleos atómicos y moléculas) y de las relaciones entre partículas elementales, proporcionados por la cuántica.  Sin ir más lejos, más del treinta por ciento del producto industrial de Europa y Estados Unidos está relacionado con dispositivos surgidos, más o menos directamente, de la teoría cuántica.

El efecto fotoeléctrico, descubierto en 1887, llevó a aplicaciones tales como la célula fotoeléctrica, crucial para la detección de la luz y la medición precisa de su intensidad en un rango amplísimo de valores, los fotomultiplicadores, los dispositivos CCD y una de sus consecuencias, la fotografía digital. La naturaleza ondulatoria de los electrones y su generalización a la dualidad partícula/onda, postulada en la tesis doctoral de Louis de Broglie en 1923, es el fundamento del microscopio electrónico que permite observar detalles quinientas veces menores que el microscopio que emplea luz visible y de la condensación de Bose-Einstein que explica el fenómeno de la superconductividad a partir de la interferencia entre las ondas asociadas a las partículas. La física nuclear, iniciada en 1932 con el descubrimiento del neutrón, dará lugar, entre otras cosas, a la bomba atómica, las centrales nucleares, la comprensión de los procesos estelares y a las futuras centrales de fusión. Por lo que respecta a la física de partículas elementales, ha servido para estudiar los  constituyentes de la materia a través de los rayos cósmicos y los aceleradores, así como para diseñar nuevas técnicas de medicina como la tomografía por emisión de positrones. La física del estado sólido, rama de la física cuántica que surgió al intentar entender la conducción electrónica en los metales, dio lugar al descubrimiento del transistor por parte de Bardeen, Shockley y Brattain, del Departamento de Física de Estado Solido de los laboratorios Bell. Este dispositivo, integrado en chips desde 1958, controla todo tipo de aparatos y procesos. Conocido como “invento del siglo” ha hecho posible la actual revolución informática y de comunicaciones. Otro invento de similar impacto fue el láser. Este se basa en la amplificación, a través de un medio activo, de la luz resultante del fenómeno cuántico de emisión estimulada, predicho por Einstein en 1917. Sus principios se establecieron en un artículo publicado por Townes y Schawlow en 1958. Existe una gran variedad de láseres que se emplean en procedimientos médicos terapéuticos y diagnósticos, alineación y mediciones de extrema precisión, redes de telecomunicaciones modernas, fabricación de discos compactos, para producción energética, etc. Otro campo importante que ha recibido grandes contribuciones de la cuántica ha sido el  electromagnetismo. Entre las aplicaciones destacadas figuran la resonancia magnética nuclear, utilizada en exámenes médicos, las memorias magnéticas de ordenadores y sus mecanismos de lectura y la espintrónica.

Podría describir muchas otras aplicaciones de la cuántica puesto que ha resultado  excepcionalmente fructífera, pero, para no alargarme demasiado, me limitaré a destacar su relevancia en dos campos tan prometedores como la nanotecnología o la computación cuántica. En el futuro, por tanto, nos esperan muchos descubrimientos y avances basados en esta teoría.

 LOS COMENTARIOS

No os perdáis los fabulosos comentarios que se han dejado en el blog de Naukas y, si os apetece, añadid el vuestro. Os estaré muy agradecida puesto que vuestra participación es lo más importante.

A modo de ejemplo, os muestro el comentario de un químico enfurecido que igual os resultará familiar…

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El valor de un podcast (my two cents)

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En las páginas web de algunos podcasts, así como en ciertas plataformas dónde se puede acceder a los mismos, existe la posibilidad de llevar a cabo una donación.

Puesto que es voluntaria, se puede hacer caso omiso y descargar el post de forma gratuita, como solemos, o entenderlo como una oportunidad de valorar la excelencia del producto que nos ofrecen.

La cantidad no importa, cualquier aportación, por pequeña que sea, supone un reconocimiento al esfuerzo y dedicación de los podcasters y a la calidad del resultado final. Representa, también, un mayor compromiso como oyente.

Aquellos podcasts que escuchamos con regularidad, que nos acompañan en los viajes y nos regalan momentos de aprendizaje y entretenimiento, forman ya parte de nuestra vida cotidiana.  Ya es hora de dar un paso adelante y brindarles nuestro apoyo.

Creo que la donación, con independencia de la cuantía, es un “apuesto por vosotros”.

Que algo sea gratuito no significa que no tenga valor

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Charles Robert Darwin, antes del viaje a bordo del HMS Beagle

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Página de la historieta “Darwin. La evolución de la teoría” de Jordi Bayarri

Sube a bordo con el pulso acelerado. Las mejillas encendidas reflejan la emoción de aquel que va a emprender una gran aventura. Al final, su padre ha aceptado que participase en el viaje a regañadientes, gracias a la intervención de su tío. El objetivo de la expedición es recorrer la costa de América del Sur para cartografiarla y él va de acompañante del capitán Robert FitzRoy, que ha solicitado un compañero de viaje educado, con inquietudes científicas y afición a la historia natural.

Es el 27 de diciembre de 1831 y el joven Charles Robert Darwin, desde la cubierta del Beagle, desconoce que está a punto de vivir el acontecimiento más importante de su vida, que va a emprender una expedición que hará historia.

Charles Robert Darwin vino al mundo el 12 de febrero de 1809 en el hogar familiar conocido como “The Mount”, situado en Shrewsbury. Fue el quinto de seis hermanos: Marianne, Caroline, Susan, Erasmus, Charles y Catherine, con quienes siempre mantuvo una excelente relación. Su familia contaba con un nivel socio-cultural alto. Su padre, Robert Waring Darwin, a quien Charles se refería siempre como “el hombre más sabio que he conocido”, era un célebre médico rural, miembro de la Royal Society de Londres y su abuelo paterno, Erasmus Darwin, fué un eminente médico, botánico, filósofo y poeta que, en 1794, publicó  “Zoonomia, or the Laws of Organic Life”.  Cabe destacar que en esta obra se adelantaban posturas evolucionistas basadas en los conocimientos de biología de la época. Erasmus, a su vez, era un declarado antiesclavista como su amigo y abuelo materno de Charles, Josiah Wedgwood. Este último, célebre artesano y ceramista, creó el gres, inventó el pirómetro que lleva su nombre y construyó un pueblo para los obreros de su fábrica de cerámica, que llamó Etruria. Su hija Susannah Wedgewood, madre de Charles, contaba con mucha habilidad artística e inventiva. Murió cuando él tenía ocho años y en su casa se evitó nombrarla por consideración al luto de sus hermanas. Años después, Charles sólo recordaba de su madre, el vestido de terciopelo negro que vestía en su lecho de muerte.

Charles inició sus estudios elementales, a los ocho años, en la pequeña escuela unitaria del reverendo G. Case y, un año más tarde, se incorporó con su hermano Erasmus al gran internado del Dr. Butler, Schrewsbury School, donde permaneció hasta los dieciséis. No le gustaban las clases que se daban, aborrecía las materias y las preguntas y respuestas rutinarias. Sólo se volcaba e intentaba dominar los temas que despertaban su interés, como la geometría euclidiana, la pintura, la música, Shakespeare, Milton, Wordsworth, Coleridge, Shelley, Scott, Byron, Horacio o los problemas de ciencias naturales que no se enseñaban en la escuela. De hecho, tal y como él mismo decía “nació naturalista” y desde muy pequeño fue un apasionado de la naturaleza. No era ningún niño prodigio, era un soñador que disfrutaba anotando las observaciones que hacía en sus recorridos solitarios por los bosques; coleccionando animales, conchas, minerales y vegetales; y leyendo libros sobre la naturaleza: “La pasión por coleccionar que lleva a un hombre a ser un naturalista sistemático, un virtuoso o un avaro era muy fuerte en mí, y claramente innata, puesto que ninguno de mis hermanos o hermanas tuvo jamás esta afición”.

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Página de la historieta “Darwin. La evolución de una teoría” de Jordi Bayarri

Durante el último año en el colegio, su hermano Erasmus le inició en los fundamentos de la química e instalaron un pequeño laboratorio en una caseta del jardín. Trabajaban hasta altas horas de la noche y Charles se ganó el apodo de “Gas” por parte de sus compañeros de curso. El Dr. Butler se burlaba de su interés por la química y le llamó la atención por perder el tiempo de esa manera. Cuando su hermano se fue a estudiar medicina, prosiguió con los experimentos mientras mantenía correspondencia con él.

Finalmente, tras siete años en el internado, su padre se dio cuenta de que la enseñanza que se impartía allí dejaba indiferente a su hijo y creyó que la medicina podía ser una buena alternativa. Así que, durante el verano de 1825 lo llevó a sus visitas médicas como aprendiz y en octubre lo envió a estudiar medicina en la Universidad de Edimburgo como su hermano mayor. Ambos eran uña y carne, y poder compartir todo ese tiempo, fue un motivo de alegría para Charles. Pero la ilusión se desvaneció pronto, se dio cuenta de que no encajaba, su padre se había equivocado.  Las asignaturas y las conferencias le parecían aburridísimas: “las lecciones de materia médica del Dr. Duncan a las 8 de la mañana, en invierno, me han dejado terribles recuerdos” y el Dr. Duncan que daba dichas conferencias “era tan erudito que su sabiduría no dejaba espacio a su sentido común”. La anatomía sobre el cadáver le repugnaba y no soportaba la contemplación de la sangre. Aún situándose lejos, en las filas más altas del anfiteatro, no fue capaz de quedarse hasta el final de dos intervenciones quirúrgicas practicadas a niños atados con correas y sin anestesia. Es posible que estas experiencias traumáticas acabasen de convencerle de que no podría ejercer la medicina. Al fin y al cabo, tampoco era necesario, la herencia de su padre le permitiría subsistir con cierto confort.

Sin embargo, en Edimburgo, no todo había sido negativo y el resto de asignaturas las superó sin dificultad. Por eso, pese a ser consciente de que no seguiría estudiando medicina, regresó a la universidad, para cursar su segundo año. Dedicaría sus esfuerzos a la asignatura de Historia Natural. Como su hermano ya no estaba, decidió entrar en una sociedad estudiantil llamada Sociedad Pliniana que había fundado el profesor de Historia Natural y geología Robert Jamenson. Se reunían en el sótano de la Universidad para discutir acerca de los temas más diversos y también hacían excursiones, cazaban y disecaban animales. Allí conoció al médico y zoólogo Robert Grant, especialista en invertebrados, que le proporcionó abundante información sobre los mismos que más tarde le sería de utilidad. Profesaba gran admiración hacia su abuelo y le trató como a un discípulo haciéndole partícipe de sus propias investigaciones y llevándole a las reuniones de sociedades científicas como la Wernerian o la Royal Medical Society. En marzo de 1827, Darwin presentó su primer trabajo propiamente científico acerca de la reproducción de una colonias de pólipos llamados Flustra, en la Sociedad Pliniana. Y ese mismo año abandonó definitivamente Edimburgo y la medicina.

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Página de la historieta “Darwin. La evolución de una teoría” de Jordi Bayarri

Su padre tuvo un gran disgusto y, haciendo de nuevo gala de sus poderes como visionario, le auguró: “serás una desgracia para ti y tu familia”. Charles, por su parte, también estaba preocupado. Sabía que no valía para la medicina pero temía acabar convertido en un señorito ocioso. Por eso aceptó la decisión de su progenitor de proseguir su formación en Cambridge con el fin de dedicarse a la vida eclesiástica. Su fe en los dogmas de la iglesia anglicana no era demasiado sólida pero muchos naturalistas eran eclesiásticos y convertirse en un párroco rural dedicado al estudio de la Historia Natural no le parecía tan mala idea.

Así que llegó a Cambridge en enero de 1828, después de nueve meses cazando y repasando latín y griego con su tío Josiah Wedgwood. Se instaló en el Christ College y descubrió a su primo William Darwin Fox del que se hizo inseparable. Ambos compartían aficiones, les gustaba el campo, montar a caballo y recolectar cualquier cosa que les llamase la atención. Fox le inició en el coleccionismo de escarabajos y esta se convirtió en la actividad que más placer le deparó en Cambridge. Se lo tomaban muy en serio. Consultaban libros especializados, intercambiaban ejemplares con otros coleccionistas e incluso pagaban a terceros por recolectar especímenes cuando estaban ocupados. Herbert, uno de sus amigos, le regaló de forma anónima su primer instrumento científico: un microscopio. Por lo que respecta a su formación oficial, estaba matriculado en Filosofía y Letras, que eran los estudios preliminares para ser teólogo.

Al año siguiente conoció a la persona que más influyó en su carrera: el Catedrático de Botánica John Stevens Henslow. Sus clases eran muy solicitadas y se acompañaban de salidas al campo y largas conversaciones en su casa sobre Historia Natural. Su estrecha relación con él le valió a Darwin el sobrenombre de “el que camina con Henslow”. Y fue Henslow quien, en su último año, medió para que el catedrático de Geología Adam Sedgwick le llevase a una de sus expediciones geológicas por el norte de Gales. Allí pudo aprender aspectos muy importantes del trabajo científico. Como él mismo dijo: “con anterioridad nada me había mostrado tan claramente que la ciencia consiste en agrupar datos para poder extraer de ellos leyes o conclusiones generales”.

En agosto de 1831, cuando se disponía a regresar a Cambridge en octubre, para iniciar la formación especializada en teología se produjo un acontecimiento que cambió su vida. El día 29 recibió una carta de Henslow en la que le proponía participar en un viaje organizado por el Almirantazgo a América del Sur. El capitán del HMS Beagle, Robert Fitz-Roy, quería tener a bordo a un acompañante cultivado con quien poder conversar sobre ciencia e historia natural y Henslow, tras rechazar la invitación, recomendó a Darwin. Admiraba su curiosidad y fascinación por la naturaleza, sabía que era el candidato ideal. El padre de Darwin, por el contrario, no pensaba lo mismo. Los barcos no eran seguros y no le gustaba la idea de que su hijo navegase por las peligrosas zonas del trópico, conocidas como “cementerios del hombre blanco”. Se opuso rotundamente al viaje y elaboró una larga lista de objeciones. Todo parecía perdido para el joven hasta que, de pronto, su padre dijo aquellas palabras: “si encuentras a un hombre con sentido común que te aconseje que vayas, lo consentiré”. Charles se sintió triunfal, tenía a ese hombre. Satisfecho corrió en busca de su tío Josiah que, tal y como él esperaba, supo rebatir, uno por uno, todos los argumentos de su cuñado. Su padre se rindió, dio su consentimiento y se prestó a echarle una mano.

Charles estaba eufórico. Desde septiembre a diciembre reunió todo lo que necesitaba para la expedición. Sólo faltaba la prueba final, la entrevista con Fitz-Roy. Si no la superaba no podría embarcarse en el HMS Beagle. Y a punto estuvo de quedarse en tierra. El capitán creía poseer el don de leer la personalidad de las personas en las facciones de su rostro y consideró que la nariz de Darwin era la de un hombre falto de decisión. Afortunadamente, acabó aceptando al poseedor de la nariz que le disgustaba y todo quedó resuelto. Ya sólo faltaba esperar a que llegase el día de zarpar.

Es el 27 de diciembre de 1831 y el joven Charles Robert Darwin, desde la cubierta del HMS Beagle, desconoce que está a punto de vivir el acontecimiento más importante de su vida, que va a emprender una expedición que hará historia.

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DESCUBRE CÓMO CONTINUA LA HISTORIA EN “LA BUHARDILLA 2.0″

Durante el mes de febrero, el programa de ciencia y humor “La Buhardilla 2.0” conmemora el 206º aniversario del nacimiento de Darwin ofreciéndonos a los oyentes un viaje extraordinario a través de la teoría de la evolución. Durante esta expedición radiofónica sin igual, cuatro guías expertos de la plataforma de divulgación Naukas nos acercan los aspectos fundamentales que permiten que vivamos la creación de la teoría, la entendamos, la situemos en su contexto histórico y  comprendamos su repercusión y vigencia en la actualidad. (Para más información consulta la entrada publicada en Naukas)

Programación del Mes Darwin

 07/02/2015: La Expedición – Javier Peláez (@Irreductible) – audio

14/02/2015: La Teoría – Antonio José Osuna (@Biotay) – audio

21/02/2015: El Impacto – César Tomé (@EDocet) – audio

28/02/2015: La Actualidad – Ernesto Carmena (@Paleofreak)

 Tan pronto se vayan emitiendo los programas, añadiré los enlaces.

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